Un nuevo descubrimiento de la especie panda

imagen: a. Reconstrucción de Nikolovi sp. Nov. De Bulgaria. Ilustraciones de Velisar Simeonovsky, Chicago.
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Crédito: © Velizar Simeonovski, Chicago

Los científicos han descubierto una nueva especie de panda, que dicen que es el último panda gigante europeo conocido y «altamente evolucionado», que se arrastraba por los humedales boscosos de Bulgaria hace unos seis millones de años.

Desenterrados de las entrañas del Museo Nacional de Historia Natural de Bulgaria, los fósiles de dos dientes, descubiertos por primera vez en el país de Europa del Este a fines de la década de 1970, brindan nueva evidencia de un pariente considerable del panda gigante moderno. Sin embargo, a diferencia del icónico oso blanco y negro de hoy, no dependía completamente del bambú.

«Aunque no es un ancestro directo de la especie moderna de panda gigante, es su pariente más cercano», explica Nikolai Spasov, profesor del museo, cuyos hallazgos se publicaron hoy en una revista revisada por pares. Revista de Paleontología de Vertebrados.

«Este descubrimiento muestra lo poco que aún sabemos sobre la naturaleza antigua y demuestra que los descubrimientos paleontológicos aún pueden conducir a resultados inesperados en la actualidad».

Un diente canino superior y un canino superior fueron catalogados por primera vez por el paleontólogo Ivan Nikolov, quien los agregó a los tesoros fósiles del museo cuando fueron descubiertos en el noroeste de Bulgaria. Esta nueva especie ha sido nombrada Agriarctos nicolovii En su memoria.

«Tenían una sola etiqueta, vagamente escrita a mano», recuerda el profesor Spasov. “Me tomó años averiguar cuál era el lugar y cuántos años tenía. Luego me tomó mucho tiempo darme cuenta de que se trataba de un panda gigante fósil desconocido.

Los depósitos de carbón en los que se encontraron los dientes, infundidos con pintura negra, sugieren que este antiguo panda vivía en bosques y pantanos.

Allí, durante la era del Mioceno, probablemente siguió una dieta mayoritariamente vegetariana, ¡pero no totalmente dependiente del bambú!

Los fósiles de la hierba principal que sustentaba al panda moderno son raros en los países europeos, especialmente en el Mioceno tardío de Bulgaria. Los registros fósiles y los palillos de dientes no parecen ser lo suficientemente fuertes como para aplastar los troncos de los árboles.

En cambio, es probable que se alimente de material vegetal blando, de acuerdo con una tendencia general hacia una mayor dependencia de las plantas a lo largo de la historia evolutiva de este grupo.

Compartir su entorno con otros grandes carnívoros llevó al linaje del panda gigante al vegetarianismo.

«La competencia con otras especies, especialmente carnívoros y otros osos, explica la estrecha especialización dietética de los pandas gigantes con alimentos vegetales en los bosques húmedos», dice el profesor Spasov.

El periódico especula que UNA. NikolovySin embargo, los dientes proporcionaron una protección adecuada contra los depredadores. Además, los colmillos son comparables en tamaño a los del panda moderno, lo que sugiere que pertenecen a un animal similar o un poco más pequeño.

Los autores proponen que UNA. Nikolovy Extinto como resultado del cambio climático, quizás debido a la ‘crisis de salinidad de Messiniense’, un evento que secó la cuenca mediterránea y alteró significativamente los entornos terrestres circundantes.

«Los pandas gigantes son un grupo de osos muy especializado», añade el profesor Spasov. «Sin embargo UNA. Niklovi No tan especializados en hábitat y dieta como los pandas gigantes modernos, los pandas fósiles estaban lo suficientemente especializados y su evolución estuvo asociada con hábitats húmedos y boscosos. El cambio climático a finales del Mioceno en el sur de Europa, que provocó sequías, tuvo un efecto negativo en la supervivencia del último panda europeo.

El coautor Gigao Jiangsuo, de la Universidad de Pekín en China, fue el principal responsable de ayudar a reducir la identificación de este extraño animal a los Ailuropodini, tribu de la familia de los osos Urcidae.
Aunque este grupo de animales es mejor conocido por su único representante vivo, el panda gigante, una vez se extendieron por Europa y Asia. Curiosamente, los autores proponen dos vías posibles para la distribución de este grupo.

Un posible camino evolutivo lleva a los Ailuropodini a terminar fuera de Asia. UNA. Nikolovy En Europa.
Sin embargo, el profesor Spasov agrega cautela a esta hipótesis y dice que los datos paleontológicos muestran que «los miembros más antiguos de este grupo de osos se encontraron en Europa».
Este grupo puede haberse originado en Europa y luego trasladarse a Asia, donde los ancestros de otra especie, ailurarchtos, fue creado. Estos primeros pandas pueden haber evolucionado más tarde Ailuropoda– El panda gigante moderno.


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