Se esperan experimentos de simulación en la estación espacial de China para investigar la existencia de vida extraterrestre

El transbordador de carga Tianzhou-7 despegó en un cohete Gran Marcha a las 22:27 horas (hora de Beijing) del 17 de enero de 2024 desde la plataforma de lanzamiento espacial Wenzhang en la provincia de Hainan.  La misión entregará suministros a la estación espacial en órbita Tiangong.  Dijo la agencia espacial.  Foto de : Xinhua

La nave espacial de carga Tianzhou-7 despegó en un cohete Gran Marcha a las 22:27 horas (hora de Beijing) del 17 de enero de 2024, desde el Centro de Lanzamiento Espacial de Wenchang en la provincia de Hainan. La misión entregará suministros a la estación espacial en órbita Tiangong. Dijo la agencia espacial. Foto de : Xinhua

Junto con la nave espacial de carga Tianzhou-7 que se acopló con éxito a la estación espacial Tiangong de China el jueves por la mañana temprano, llegó una entrega especial: la Archaea sin aire. Al simular entornos extraterrestres, los investigadores chinos pretenden verificar el antiguo misterio de si existe vida fuera de la Tierra.

Las arqueas anaeróbicas se encuentran entre los organismos más antiguos de la Tierra y son los principales contribuyentes de metano a la atmósfera terrestre. Están ampliamente distribuidos en ambientes anaeróbicos como ambientes de aguas profundas, arrozales y estómagos de rumiantes.

La razón por la que se eligió este tipo de microorganismo para «aventurarse en el espacio», dijo Dong Xiuxu, investigador del Instituto de Microbiología de la Academia China de Ciencias, es que otras arqueas anaeróbicas pueden necesitar factores complejos para sobrevivir. Puede prosperar sólo con hidrógeno y dióxido de carbono y luego convertirse en metano.

Las arqueas anaeróbicas, transportadas por la nave espacial de carga Tianzhou-7, fueron enviadas el jueves a la estación espacial china.

Al utilizar la radiación cósmica de la estación espacial, combinada con otros factores extremos como su microgravedad y temperatura, este tipo de entorno prueba las capacidades de supervivencia de las primeras formas de vida de la Tierra. ciencia de sistemas de la Universidad de Tsinghua, citado en una entrevista con la Televisión Central de China (CCTV).

Según informes de los medios, el rover Curiosity de la NASA ha detectado señales de metano inexplicables en varias ocasiones desde que aterrizó en Marte en 2012. Los científicos especulan que estas emisiones de metano pueden ser subproductos del metabolismo biológico extraterrestre, y se cree que las bacterias productoras de metano son una de las posibles formas de vida en Marte o en Encelado, la luna de Saturno.

Sin embargo, cómo determinar la presencia de bacterias productoras de metano sigue siendo un desafío para los científicos de todo el mundo.

Algunos se han planteado detectar señales de vida extraterrestre in situ en planetas como Marte, pero el tiempo y los costes económicos asociados son prohibitivos. Por otro lado, las capacidades técnicas actuales aún son insuficientes para lograr la alta precisión requerida para la detección in situ de fuentes biológicas de señales de metano utilizando equipos existentes, como instrumentos isotópicos.

Para superar el desafío, el experimento de China busca validar desde una perspectiva de validación inversa, dijo Liu.

Si las bacterias productoras de metano pueden sobrevivir en un entorno así y exhibir un crecimiento robusto mientras producen metano, explicó el experto, demostraría que los organismos primitivos de la Tierra podrían prosperar en entornos extraterrestres.

«Esta idea podría ofrecer implicaciones importantes: si el metano descubierto en Marte es de origen biológico, sugiere la posibilidad de un origen compartido entre la vida en Marte y en la Tierra», señaló Liu.

Con 260 objetos que pesan aproximadamente 5,6 toneladas, Tianzhou-7, la primera de las cuatro misiones del programa espacial tripulado de China planificadas para 2024, llegó a la estación espacial a la 1:46 a.m. del jueves después de la maniobra de encuentro y acoplamiento de alta velocidad del país. Hasta la fecha, completado en tres horas.

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Está cargado con cargas útiles de prueba, paquetes de carga personalizados y otros artículos grandes, cada uno con un peso de más de 100 kilogramos, así como artículos especiales para el próximo Dragón del Año Nuevo Chino, incluidos 2.400 kilogramos de elementos esenciales para la vida de los Daigonautas. Estos se utilizan para la operación orbital de la estación espacial, experimentos científicos en órbita en el espacio y como soporte vital para dicónautas.

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