La joven estrella de JWST Beta Pictoris revela la presencia de un segundo disco sorprendente: ScienceAlert

Crees que conoces a alguien, luego lo ves de una manera ligeramente diferente y BAM, te sorprende. Ciertamente no me refiero a otras personas, me refiero a una estrella asombrosa que ha sido estudiada y fotografiada millones de veces.

Beta Pictoris ha sido revelada por muchos telescopios, incluido el Hubble, que posee el disco más espectacular. Ingrese el telescopio espacial James Webb y WALLOP, con su mayor sensibilidad e instrumentos, surge una característica nueva y emocionante.

En el centro aparece una línea naranja horizontal, delgada y ancha, que se extiende casi hasta los bordes, con un disco de escombros visto en el borde.  Un disco delgado de color azul verdoso está inclinado cinco grados en sentido antihorario con respecto al disco naranja principal.  La materia gris turbia y translúcida es más prominente cerca del disco principal de desechos de color naranja.  Un material gris forma una característica curva en la parte superior derecha, que parece la cola de un gato.  Hay un círculo negro con una barra en el centro.  La estrella central, representada por el pequeño icono de estrella blanca, está bloqueada por un instrumento llamado coronógrafo.  El fondo del espacio es negro.
Esta imagen del MIRI (Instrumento de infrarrojo medio) de Webb muestra el sistema estelar Beta Pictoris. ((NASA, ESA, CSA, STScI, C. Stark y K. Lawson (NASA GSFC), J. Kammerer (ESO) y M. Perrin (STScI))

Beta Pictoris es la segunda estrella más brillante de la constelación austral de Pictor. Es una estrella muy joven, de unos 20 millones de años y a 63 años luz de distancia, justo en nuestro patio trasero cósmico.

Las observaciones realizadas en 1984 revelaron la existencia de un espectacular disco de polvo en el que se forman los planetas, Beta Pictoris. El Observatorio Europeo Austral ha confirmado la presencia de al menos dos planetas (hipotéticamente llamados Beta Pictoris B y Beta Pictoris C) dentro del disco de polvo.

A lo largo de los años, Beta Pictoris ha sido objeto de muchas observaciones, incluido el Telescopio Espacial Hubble (HSD), que reveló un segundo disco nunca antes visto.

El segundo disco está ligeramente inclinado al principio, pero observaciones posteriores realizadas por el Telescopio Espacial James Webb (JWST) han revelado una nueva estructura en este segundo disco.

Un equipo dirigido por Isabel Repolito del Centro de Astrobiología de España utilizó la cámara de infrarrojo cercano (NIRI) y el instrumento de infrarrojo medio (MIRI) de JWST para estudiar los discos de Beta Pictoris con más detalle.

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Se sorprendieron al encontrar una nueva estructura en el ángulo del disco secundario, con forma de cola de gato. Si bien ha habido muchas observaciones previas, incluido el HST, que destruye el espacio, los instrumentos del JWST son más sensibles y tienen mayor resolución.

MIRI (Mid InfraRed Instrument), un instrumento de vuelo para el Telescopio Espacial James Webb (JWST), durante una prueba de aclimatación a la temperatura ambiente en el Laboratorio Rutherford Appleton del STFC el 8 de noviembre de 2010 en las salas blancas de RAL Space. (NASA)

La «cola de gato» no es la única sorpresa. El examen de los datos MIRI reveló que los dos discos exhiben diferentes temperaturas y están hechos de diferentes materiales. Se demostró que el disco secundario y la cola del gato estaban más calientes que el disco primario.

También es fácil inferir que ambos están hechos de materia oscura, ya que no se habían visto previamente en luz visible o infrarroja cercana, pero son brillantes en longitudes de onda del infrarrojo medio.

Una teoría para explicar las altas temperaturas es que el material es muy poroso, quizás similar al material que se encuentra en los cometas y asteroides. Si bien la naturaleza del polvo es una pregunta fácil de responder, la naturaleza y apariencia de la cola de un gato es un poco más difícil de responder.

El equipo exploró varias hipótesis posibles que podrían explicar la forma de la cola, pero no logró establecer un modelo satisfactorio. ¡Una de sus teorías favoritas es que la cola es el resultado de un evento dentro del disco hace cien años!

Este evento puede ser una colisión que envía el polvo en un camino que refleja el impacto, pero luego comienza a extenderse para formar un arco. Un factor contribuyente puede ser el ángulo de la cola desde nuestra perspectiva, lo que hace que el ángulo de la cola parezca más pronunciado de lo que realmente es.

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Una cosa es segura: observaciones recientes de Beta Pictoris han revelado algunas sorpresas de un objeto muy querido y observado.

Más investigaciones nos ayudarán a comprender mejor estas nuevas características, pero otros objetos que conocemos todavía guardan algunas sorpresas.

Este artículo fue publicado originalmente. Universo hoy. Sigue leyendo Artículo original.

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