JWST encuentra componentes básicos de la vida en las profundidades del espacio oscuro: ScienceAlert

La capacidad incomparable de JWST para observar los corazones ocultos de nubes distantes ha revelado componentes biológicos en el espacio más frío y oscuro que jamás hayamos visto.

En la nube molecular Chamaeleon I, ubicada a 500 años luz de la Tierra, los datos del telescopio revelaron carbono, hidrógeno, oxígeno, nitrógeno y azufre congelados, elementos esenciales para la formación de atmósferas y moléculas similares a los aminoácidos. Ácidos, conocidos colectivamente como CHONS.

«Estos elementos son los componentes principales de las moléculas prebióticas, como los aminoácidos simples, y por lo tanto, las cosas de la vida, por así decirlo». La astrónoma Maria Drostovskaya dice de la Universidad de Berna, Alemania.

Además, un equipo internacional de investigadores dirigido por la astrónoma Melissa McClurin de la Universidad de Leiden en los Países Bajos también identificó formas congeladas de moléculas más complejas como agua, metano, amoníaco, sulfuro de carbonilo y la molécula orgánica metanol.

Nueva imagen de JWST de la nube molecular Chameleon I. (NASA, ESA, CSA y M. Zamani)

Los cúmulos fríos y densos de nubes moleculares son donde nacen las estrellas y sus planetas. Los científicos creen que CHONS y otras moléculas La molécula está en la nube. Dio a luz al Sol, parte del cual fue entregado más tarde a la Tierra a través de un cometa helado. Asteroide Trascendencia.

Aunque los elementos y moléculas detectados en Chameleon I están flotando tranquilamente ahora, algún día podrían quedar atrapados en la formación de planetas y proporcionar nuevos planetas bebés con los ingredientes necesarios para que surja la vida.

«Nuestra identificación de moléculas orgánicas complejas como el metanol y posiblemente el etanol sugiere que muchas estrellas y sistemas planetarios que crecen en esta nube en particular heredarán moléculas en un estado químico más avanzado». El astrónomo Will Rocha explica del Laboratorio de Leiden.

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«Esto sugiere que la presencia de moléculas prebióticas en los sistemas planetarios es una consecuencia general de la formación de estrellas en lugar de una característica única de nuestro propio sistema solar».

Chameleon I es un cúmulo oscuro, frío y denso de polvo y hielo en una de las regiones de formación estelar más activas cerca de la Tierra. Por lo tanto, un censo de su composición puede decirnos poco sobre los materiales que intervienen en la formación de estrellas y planetas y contribuir a comprender cómo estos materiales se incorporan a los mundos recién formados.

JWST, con sus poderosas capacidades de detección de infrarrojos, puede ver a través del denso polvo con mayor claridad y detalle que cualquier otro telescopio hasta la fecha. Esto se debe a que las longitudes de onda de la luz infrarroja no dispersan las partículas de polvo tanto como las longitudes de onda más cortas, lo que significa que los instrumentos como el JWST pueden ver el polvo mejor que los instrumentos ópticos como el Hubble.

Chameleon I. (NASA, ESA, CSA, J. Olmsted/STScI, MK McClure/Leiden Observatory, K. Pontoppidan/STScI, N. Crouzet/Leiden University y Z. Smith/Open University)

Para determinar la composición química del polvo en Chameleon I, los científicos se basaron en las firmas de absorción. La luz de las estrellas que viaja a través de la nube puede ser absorbida por los elementos y moléculas dentro de ella. Diferentes productos químicos absorben diferentes longitudes de onda. Cuando se recoge el espectro de la luz emitida, estas longitudes de onda absorbidas son oscuras. Los científicos pueden analizar estas líneas de absorción para determinar qué elementos están presentes.

JWST profundizó en Chameleon I de lo que hemos visto hasta ahora por su censo de composición. Encontró que los granos de polvo de silicato, los CHONS antes mencionados y otras moléculas y hielos estaban más fríos que lo medido previamente en el espacio, alrededor de -263 grados Celsius (-441 grados Fahrenheit).

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Dada la densidad de la nube, encontraron que la cantidad de CHONS era más baja de lo esperado y contenía solo el 1 por ciento de la cantidad esperada de azufre. Esto sugiere que el resto del material puede estar encerrado en lugares inconmensurables, por ejemplo, dentro de rocas y otros minerales.

Sin más información, es difícil cuantificar en este momento, por lo que el equipo quiere obtener más información. Esperan obtener más observaciones que les ayuden a mapear la evolución de estos hielos, desde recubrir los granos de polvo de una nube molecular hasta agregarlos a los cometas y quizás sembrar planetas.

«Esta es la primera de una serie de instantáneas espectrales que nos permitirán ver cómo evolucionan los hielos desde su composición inicial hasta las regiones de formación de cometas de los discos protoplanetarios». McClure dice.

«Esto nos dirá la composición de qué hielos, y por lo tanto qué elementos, eventualmente se entregarán a las superficies de los exoplanetas terrestres o se incorporarán a las atmósferas de los planetas gigantes de gas o hielo».

Publicado en la tesis Astronomía natural.

Y puedes descargar versiones del tamaño de un fondo de pantalla Aquí está la imagen de JWST de Chameleon I.

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